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跟9万座艾菲尔铁塔一样重  83亿吨塑料快压垮地球

2017-11-24

9万座艾菲尔铁塔或是12亿只非洲象,有多重?这就是全球塑料制品的重量!根据美国学术期刊《科学进展》(Science Advances)最新的研究报告,人类自1950年代以来制造出的塑料已经高达83亿吨,其他的人类制品,仅有建材类的钢铁与水泥,规模比塑料还大。

 

现在很难想象没有塑料的生活,但其实人类开始制造塑料产品是从二次大战后的1950年代才开始。然而,塑料的成长速度破表。这份首度针对全球塑料制品的生产、使用、与处理方法的分析研究发现,1950年全球的塑料产品不过仅为200万吨,到了2017年将达到83亿吨,成长了4150倍。而且,这个速度未见放缓,估计到2050年还会持续扩大到340亿吨。若将所有塑料平均铺开,可填满面积278万平方公里、名列全球第8大的阿根廷,而且深及脚踝。看似轻薄方便的塑料,其实正在慢慢压垮地球。

 

 

钢铁当建材使用时间长,塑料使用时限短 

 

「依目前速度来看,地球真的是朝塑料星球迈进,这是一个我们必须关切的议题,」主导这项调查的美国加州大学圣塔芭芭拉分校的工业生态学家盖耶(Ronald Geyer)说。

 

塑料虽然没有钢铁重,但是钢铁有一大半都当成建材,使用时间很长,但塑料刚好相反,使用期限很短,但分解却要耗上数百年。研究团队估计在83亿吨的塑料中,将近70亿吨已经不再被使用。仅有9%成功回收,12%焚化,约56亿吨的塑料则被丢弃,要不是被掩埋,就是流落到海中。从1950年代以来所生产出的塑料,跟人类共存至今,尚未消失。

 

 

中国产量第一,污染却是全球一致 

 

以产地来源来看,中国是第一大塑料产地,其次是欧洲和北美洲。塑料的用途遍及各种领域,35%是用在包装上,例如宝特瓶。电子产品也是一大应用,例如手机、电冰箱等。此外,纺织衣料、汽车、甚至建材中,都可以看到塑料。

 

塑料的产地与应用或有差别,但最后造成的污染可是彻底一致的「全球化」,没有任何地方幸免。台湾海岸边看到的塑料垃圾,许多来自中、日、韩、东南亚等邻国。另一个更惊人的例子是南太平洋上的韩德森岛(Henderson),明明是无人岛却成为全世界垃圾密度最高的地方,海滩上的塑料垃圾来自加拿大、新西兰,甚至远及根本不靠太平洋的德国。

 

 

回收、热分解、生物可分解,比不上从源头减塑 

 

该怎么办?回收再利用是一个方式,但这亦有局限性。该报告指出,全球各地目前的回收率,欧洲表现比较好,但也仅有30%,中国是25%,美国更只有9%。相较之下,台湾超过9成的回收率,成绩亮眼,但跟欧美等地相比,台湾规模小影响力毕竟不大。此外,将不同种类的塑料回收重制成二次塑料,往往成本效益不高,可用性也有限。「回收仅是不逃避塑料垃圾的处理,把这个问题拖延下去而已,」盖耶说。

 

报告指出目前有一种叫做热分解(pyrolysis)的新兴技术,可以将塑料还原成石油原料,但目前这个技术尚不成熟,跟焚化量相比,可以解决的塑料量小的可怜。

 

近年来很夯的生物可分解塑料,其实不是用化石原料、而是用玉米等材料制成,严格说来不是塑料,但可以成为塑料的替代品。不过,跟热分解一样,生物可分解技术尚未成熟到可以将成本大幅降低的地步,加上必须在高湿高温的环境中才可自然分解,若是流入海洋就很难分解。此外,若是像台湾垃圾处理是以焚化、而非掩埋为主,生物可分解材料的意义也就不大。

 

终极之道,还是得从源头下手。也许要回到1950年代之前的无塑生活不切实际,但至少供给端的厂商,从石化厂、超市、到一般商家,与需求端的消费者,都该努力减塑,摆脱对塑料的过度依赖,才是解决之道。

 

 

数据源:CSR@天下

 

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